– Давно хотів запитати вас, Майстер, – що ЕА дерево пішло на ту статую Будди, яка стоїть біля воріт? Вона такого чудесного золотисто-оранжевого кольору, але зовсім не виглядає забарвленою.

Тонеріко виринув з мірних рухів вологого клаптя, які повинні були повертати хоча б ілюзію юності різьбленим ієрогліфам, вказує на назву монастиря, і кинув погляд вниз, на вгодованого старця, дотримуйтеся сходи – неясно, з турботи чи про безпеку юнаки або ж про його старанності. Раптовість зупинки відірвала прохолодну краплю від тканини, і та з скороминущої приреченістю ковзнула вниз. Майстер пирхнув – шлях води закінчився у нього на носі.

– Це довга історія, як і всі хороші історії. Але ти три, три, чи не відволікайся.

Тонеріко засопів і накинувся на смужку пилу з усім завзяттям викритого в ухиляння від роботи хлопчаки – настільки ж видовищним, наскільки і недолугим. Майстер посміхнувся.

– Ось послухай. У той рік, коли на Окінаві народилася дівчинка з головою черепахи, на поетичному турнірі вперше прозвучало хокку з вісімнадцяти складів, а я був так само сповнений світанку, як і ти зараз …

***

Чоко опустила долоню в струмок і спробувала доторкнутися до плаваючою у воді місячної блідості. Каламутне срібло вислизнуло крізь пальці. Людські пальці. Місяць приголубила Чоко своєю прохолодою, розгладжуючи і оголюючи її шкіру і всіх інших лисиць. Місяць прояснює розум і стоншується душу. Ніч – час, коли лисиця заповнена не тільки запахами, не тільки голодом, не тільки напруженою увагою. Занадто короткий час, занадто короткий. Чоко випросталася і увійшла у воду. Під ступнями захрустіли камінці. Прозора швидкість струмка холодила щиколотки, вимагаючи руху. Чоко закрила очі і почала танець. Днем ти можеш рвати іклами чиюсь плоть і захлинатися кров'ю і гавкотом, але коли піде денне світло, ти знову будеш танцювати так, як ніби твій дух все ще пов'язаний спорідненістю з повітрям квітневих вишневих садів. Неначе. Неначе.

Ти ніколи не повернешся.

Ти навіть не пам'ятаєш, чи було це – те, куди ти не повернешся.

Лисиці жили в лісах навколо монастиря і частенько навідувалися туди – ночами, зрозуміло. Людина не курка, щоб в полюванні на нього були потребни гострі зуби і швидкі ноги. Ні, тут годиться тільки солодкий голос і пронизлива гнучкість розуму. Найбажаніша, сама обжигающе-гаряча видобуток. Дихання людське.

Нічого дивного, що всі двері в монастирі були в той час обклеєні офудамі.

Нічого дивного, що це мало допомагало.

***

Надзвичайно сильний вітер, що трапився в той рік, повалив чимало дерев. Найстаріше, саме товсте дерево з тих, що росли поблизу монастиря, переломилося недалеко від землі і звалилося, але його коріння продовжували з безнадійним завзятістю триматися за грунт, як ніби в цьому все ще була надія.

Арі сказав:

– Цього видно те, що переживає час.

Арі сказав:

– Я виріжу з цього пня Будду.

І ніхто не став сперечатися з Арі.

***

– Що він робить? – Пошепки запитала Чоко Стару Лисицю.

Стара Лисиця була такою старою, що не тільки шерсть її вицвіла, ставши сивий, а й ім'я вилиняє. Імена рідко переживають час.

– Це називається мистецтво, – відповіла Стара Лиса.

Дві жінки, одна молода, інша стародавня, сиділи в кущах і спостерігали крізь листя за тим, як чернець, озброївшись лезом, відкриває таїться в дереві форму.

– Це називається мистецтво, – повторила Стара Лиса. – Люди таять у собі багато чого, але серед їхніх скарбів немає вічності. А так як їм дорого тільки те, чого у них немає, то вони прагнуть завоювати серце вічності своїми мертвими предметами. Іноді вічність посміхається їм, і предмети стають живими.

Чоко заворожено дивилася, як рухається метал.

– Він такий … чистий …
– Хто, хлопчик?
– Так.
– Це дає їм силу. Люди як судини – чим вони прозоріше, тим більше в них набирається сонячного світла.
– А якщо ми будемо прозорими – то у нас буде стільки ж світла, Стара Лисиця?
– Лисиці не вбирають сяйво, Чоко. Лисиці беруть його силою. Така стежка лисиці.
– Я так хочу його легкість, Стара Лисиця! Хочу спокій його очей і впевненість його рук!
– Що ж – тоді піди і візьми. Але як би тобі не ступити на слід того, хто більше тебе …
– Я зможу взяти! Неодмінно зможу!

***

Щоб лисиці годуватися від людини, вона повинна покликати іншу лисицю – ту, що живе всередині її видобутку. Повинна покликати те, що знає запахи лісу і виділяє серед них найголовніший запах – металевий запах прийдешньої смерті. Те, що готове піти за цим запахом і подарувати біль і звільнення будь-кому, кому трапитися бути на кінці ароматної стежки. Коли живе всередині людини лисиця прокидається, людина всіма силами намагається занурити її назад в сон – інакше він сам може перетворитися на кіцуне. І поки він зайнятий своєю лисицею – сяйво витікає з нього, вислизає з диханням, а лисиця вже тут як тут, і п'є це дихання, п'є дрібними-дрібними ковтками, ніби саке. Так лисиця годується від людини.

***

– Ти неодмінно повинен поїсти, – каже Чоко. – Якщо ти не будеш як слід їсти, то у тебе не буде сил, щоб закінчити роботу.

Арі серйозно киває і береться за палички. Арі каже:

– Спасибі тобі за твою турботу.

У Чоко чорні очі, руде волосся і біла шкіра. Шкіри Чоко ніколи не стосувалося сонце, тому вона така біла, який у людей зовсім не буває. Чоко красива. Але Арі дивиться не на Чоко. Арі дивиться на рис. Він набирається сил щоб закінчити роботу.

Щоночі Чоко приходить, щоб годувати Арі і співати йому пісні. Вона нашіптує тій, іншій лисиці: «Прокидайся, сестра. Ось запах мертвої їжі – він схожий на той, що випускає жива їжа. Ось моє тіло – сильне і гнучке. Воно схоже на твоє тіло. Воно кличе твоє тіло. Прокидайся сестра, прокидайся. »

І кожну ніч Чоко нічого не чує у відповідь.

***

– Ти все ще ходиш до того хлопчикові? – Запитала Стара Лисиця у відображення Чоко.
– Так, – відповіла Чоко відображенню Старій Лисиці.

Дві жінки, одна сива, інша рудоволоса, розчісували сосновими гребенями, дивлячись у плаваючу у воді місяць, ніби в дзеркало.

– Його лисиця вже відповіла тобі? – Запитала Стара Лисиця у відображення Чоко.
– Ні, – відповіла Чоко відображенню Старій Лисиці.
– Маленька лисиця виявилася спіймана власним видобутком?

***

– Скажи мені, – просить Чоко, – чому ти буваєш в лісі ночами зовсім один? Хіба ти не боїшся кіцуне?
– Ні, – каже Арі. – Я тебе не боюся.
– Як це ти мене впізнав? – Дивується Чоко. – Невже ти помітив мій хвіст?
– Все твоє тіло видає тебе, – пояснює Арі. – Твої руки пахнуть вологою землею з лисячих кігтів. Твоє волосся пахнуть лисячій шерстю. А твої губи пахнуть вбивством. Тобі не обдурити мене і не забрати те, що ти шукаєш.
– Чому? – Запитує Чоко.
– Тому, що це не можна взяти силою.

***

Чоко вдихає повітря, а Стара Лисиця його видихає. Стара Лисиця вдихає повітря – Чоко видихає. Дихають дві жінки – одна легко, інша стомлено.

– Ти дуже стара, – каже Чоко. – У тебе срібна шерсть і цілих дев'ять хвостів. Скажи мені – як добути те, що не можна забрати силою?
– Невдало твоя полювання, а, маленька лиса?
– Так, Стара Лиса.
– Ну так слухай – одна лисиця не допомагає інший у полюванні. Така стежка лисиці.

***

Чоко сидить на Арі верхом, стиснувши його горло руками.

– Як же так, – гарчить Чоко, – що я не можу забрати у тебе це?

Пройшла майже вся ніч, а полювання Чоко знову невдала. Чоко злиться, і всередині Чоко починає злитися звір.

– Я хочу те, що робить тебе легким, – шепоче Чоко крізь загострюються зуби. – Твоя лисиця спить і ніколи не прокидається. Ліс не вбирає тебе. Запахи не роблять тебе божевільним. Смерть не капає з твоїх пальців. Це все твоє сяйво. Віддай його мені!
– Ні, – каже Арі. – Все, що ти відбираєш, робить тебе не ближче, а далі від того, що ти шукаєш.

Сонце загоряється за деревами, і спалахує рудою шерстю Чоко. Тіні біжать по землі, і на розум Чоко лягають тіні. Чоко вгризається в людське тіло, терзає живіт і захлинається кров'ю і криком.

– Це всередині тебе, я знайду це, – хрипить Чоко.

Арі замовкає.

***

– Твоя видобуток втекла, – зауважує Стара Лисиця

Вони сидять вчотирьох – стародавня жінка, молода жінка, мертвий чернець і незакінчений Будда.

– Ти втратила те, що шукала. Що ти будеш робити тепер?

Чоко лягає в траву і засинає. Вона спить залишок ночі, як жінка, і весь наступний день, як лисиця. Чоко бачить сон.

Арі підходить до неї – такий же тихий, такий же легкий, такий же живий, як запам'ятався. Арі каже:

– Ти не можеш відняти, але можеш знайти.
– Як? – Запитує Чоко і вся витягується вперед – ось тільки дотягнутися до Арі неможливо получется.
– Закінчи Будду.
– Я не вмію, зовсім.
– Я буду допомагати тобі. Ти тільки візьми різець і почни.

Чоко прокидається і піднімає з землі різець. У нього незвична форма, але Чоко вже знає, як його треба тримати.

***

Сонце світиться, а Чоко теж загоряється. Ставши лисицею, Чоко лягає спати. Лапою незручно тримати різець, а відпочити неодмінно треба. Інакше не вистачить сил закінчити роботу. Чоко дуже втомлюється.

Чоко не бачить снів і спить до заходу. Із заходом Чоко прокидається і бачить перед собою Стару Лисицю.

– Це статуя забирає твої сили, – каже Стара Лиса. – Ти втрачаєш їх, тому що йдеш поперек стежки лисиці.

Стара Лисиця встає і йде.

Чоко приймається за роботу.

***

Кожен день Чоко загоряється трохи пізніше, а статуя стає трохи більше рудої. Одного разу проходить цілий день, а на Чоко так і не виростає шерсть.

Стара Лисиця виходить з-за кущів і каже:

– Коли кіцуне зустрічає захід человечьмі очима, вона більше не кіцуне.

Чоко лягає на землю, але під нею вже не земля зовсім, а ніч, просто ніч, чиста і легка, вона наповнює Чоко. Чоко здається, що вона чує, як Арі говорить їй:

– Вічність посміхнулася нам, кіцуне!

І Чоко закриває очі.

***

– … Ми захвилювалися тоді, тому що він довго не повертався до монастиря, і пішли на пошуки. Самого його нам так і не вдалося знайти, проте ми знайшли статую Будди, над якою він працював – повністю закінчену і який придбав незвичайний золотисто-рудий колір. Поруч з нею сиділа срібляста лисиця – побачивши нас, вона начебто б посміхнулася і промовила людським голосом:

– Будьте шанобливі до того, в чому живе душа однієї з нашого племені.

Після цього вона зникла в лісі. Ми підняли статую і віднесли її до воріт. І дивно те, що з тих пір кіцуне більше ніколи нас не турбували.

– І чому б це? – Запитав Тонеріко.
– Ну, хто знає. Може бути, тому, що лисиці ніколи не ходять проти своєї стежки? – Сказав Майстер і посміхнувся в густу руду бороду.